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The Gaia Project - Renewal of Ancient Mysteries - Carl A.P.Ruck

(Text in Spanish, see below)

The ancient testimony about the religious experience offered to thousands of pilgrims in the sanctuary of the Goddess in the tiny village of Elefsina (Eleusis) some ten miles west of the great city of Athens is unanimous. The Homeric Hymn to Demeter declares that it was essential to the art of living: ‘Whoever among men who walk the earth has seen these Mysteries is blessed, but whoever is uninitiated and has not received his share of the rite, he will not have the same lot as the others, once he is dead and dwells in the mould where the sun goes down.’ The rite was performed annually for two thousand years, beginning in the mid second millennium BCE, in roughly the same place, modified and enlarged over the course of time to accommodate the ever-growing number of participants. Construction of the sanctuary obliterated the archaeological record of the earlier occupation of the site, but it is probable that it was sacred from Neolithic times, if not before. The rite as practiced through the Classical and Roman periods represents a transition from female dominance to an accommodation with patriarchal traditions.
In the sixth century BCE, it passed under Athenian control and became the defining influence that produced the mentality that characterized the Classical Age, which became the fountainhead of ensuing European civilization. Almost every one of importance, as well as the common man and woman, foreigner and Greek alike of every status in society, sought out the initiation at least once in a lifetime. In the Roman period, the orator and philosopher Cicero
declared it the greatest gift of Athens to the world, the essential impetus for humankind’s elevation from savagery, imparting the power not only to live with joy, but also to die with better hope.
The paradigm uniting life and death was the seed implanted into the ground, entrusted to the darkness of the earth, in the expectation that it would return and sprout, without which there could be no life here in the realm above. What the initiates experienced was a journey of the spirit to a reality in a parallel dimension, establishing pathways of communication and rights of friendly reciprocal visitation, so that life was nourished by the accord or testament that defined the terms for humankind’s relationship to Gaia. It was more than a mere metaphor. The initiates were offered the opportunity to identify themselves with the cycles of nature at the deepest level of their existence.
I was a member of a team in the 1970s that sought to uncover what actually happened in the sanctuary, for the initiates were sworn to secrecy and the event was termed a mystery. I revisited the topic in the 1990s and summarized our findings and subsequent research. When I asked my colleague the Swiss chemist Albert Hofmann shortly before his death at the age of 102 to provide a comment, even if only a sentence, in view of his frailty, he wrote: ‘Only a new Eleusis could help mankind to survive the threatening catastrophe in Nature and human society and bring a new period of happiness.’
Elefsina is a place particularly blessed by Nature, a fertile plain bounded by mountain ranges surrounding the acropolis. The initiation hall was carved from the rock face of its southern slope, an architectural similitude of a subterranean cavern, and marked as sacred by its alignment to the depression between the twin peaks called the ‘Horns’ (Kerata) that terminate the mountain to the west. Such alignment is typical of other Minoan and Pelasgian religious sites and identified the sanctuary by a sexual metaphor as the entrance, nestled between the breasts and spread legs of the Goddess, to the secrets that lay within her body. It was here in the surrounding plain that barley, the grain plant that was the staff of life, first sprouted. The place was further blessed topographically by the island of Salamis that lies nearby along its shore, providing a superlative nearly land-locked shelter for ships in its bay. Most people know of it from the account of the Battle of Salamis, when the Athenian admiral in charge of the allied fleet used his knowledge of the lay of the land to his advantage against the vastly superior forces of the invading Persian King Xerxes.
Eleusis was named like Elysium, a mirror of the paradisiacal fields (Les champs Élysées) that received the dead upon their arrival in the otherworld. It was sacred to the Goddess and her daughter, the two holy females, the ‘Mother’ and the ‘Maiden,’ who could be ascribed names, after the patriarchal revision that established the Mystery, as Demeter and Persephone, although more sacredly, they were just the two nameless goddesses (tó theó), interchangeable as mother produced daughter and daughter in turn became mother. The male essential for their replication was the personification of the joyous shout of the initiates as they walked in procession to place of arrival, Iacchus—a pun upon the deity of the ecstatic possession necessary to access the mystery, Dionysus/Bacchus, the god of wine and intoxicants. He was identical here with Hades, the lord of the netherworld, named as the ‘unseen one,’ which was also the name for the invisible realm to which the living disappeared for their arrival.
A third female shadowed the personae of two goddesses, the postmenopausal nursing mother, who went by the dread name of Hecate, the patroness of witchcraft, but all three roles were interchangeable, since the mother could become the wet-nurse of the daughter’s child, and it was this third that joined the two holy ladies into a triumphant trinity. The mystery of the seed reborn was personified as the son born from the holy trinity, which had the mystery title of Brimo, the terrible queenship. He was their child, named after them matriarchal as Brimos, but he had another less frightful name befitting the benevolence of this trinity as the ‘triple warrior,’ Triptolemos. It was he who was entrusted with the art of living and he planted the first crop in the surrounding Rarian fields. He was the pacified antithesis to the toxic analogues of his parentage, life born from death. The initiates on the night of the great Mystery rematerialized in the cavernous hall of the sanctuary, after their spiritual journey, at the moment of his miraculous birth. They experienced themselves reborn, like him, a child conceived and born from death. The valence of death became positive through personal experience, and the lord Hades was recognized as a handsome youth of ‘good counsel’ (Eubouleus) and as the source of prosperity (Ploutos) in both this real realm and the next.
These blessings and the prosperity of the Eleusinian plain were also an invitation to abuse its natural gifts after the desecration of the sanctuary and the supplanting of its religion by the modern world. It is today a microcosm for the destruction that has spread around the planet—the catastrophe that looms threatening continued human existence. The bay of Salamis is clogged with tankers waiting to offload their cargo of crude oil to the mainland refineries that belch an air-polluting stench. The plain has dried into a desert that supports little agriculture. In addition to the refineries, two other industries process material wealth ravished from the earth, a cement factory and a foundry for iron. The symbolism could not be more obvious.
Few people now visit the sanctuary, or know of the ancient Mystery. Elefsina is not in the register of places recognized as a world heritage site, even though it was the center of a religion practiced for two millennia. The inadequate museum dates from the nineteenth century, and several of its treasures have been substituted with replicas. An effort is underway to improve the situation. The superhighway to Corinth now skirts the site, and the progressive local governments have worked to restore the village, with the streets around the sanctuary converted into pedestrian malls. The shore is planted with parklands and the sea is again clean enough for swimming. A large area of ruined and abandoned nineteenth-century factories adjacent to the sanctuary and below the present museum has been converted into a center for workshops and galleries for the display of art and theatrical performances.
We espouse to motto for the endeavor: ‘The Future Starts Here.’ As the place most desecrated for is abuse of Gaia, we propose that Elefsina become the nucleus and world center for humankind’s renegotiation of its compact with its planet Earth. To this end, we are seeking recognition of the village and the archaeological remains as a world heritage site and the soliciting of funding from international and Greek donors to build a new museum complex, incorporating the area and some of the abandoned industrial ruins that now comprise the art center. The symbolism is simple. We do not propose restore a defunct religion or to reverse the course of time, but to begin anew with a new contract with Gaia. To this end, the existing refineries, foundry, and cement factory cannot be removed, since they would merely have to reappear elsewhere. As in antiquity, we depend on the bounty of Gaia for prosperity.
The museum complex would be multifunctional. One of its tasks would be to investigate ways of mitigating the deleterious effects of exploiting natural resources. Industrial constructions are actually works of extraordinary complexity and ingenuity. At the new Elefsina, they will learn to operate cleanly, and surrounded by parklands they can be seen as monuments, gigantic sculptural testimony, functioning efficiently and beautiful, as their modern designers conceived them. An analogue is the way that the Mexican city of Monterrey proudly incorporates its disused factories from the nineteenth century into its cultural identity as works of art.
In addition to furthering research into the past and the study of the Eleusinian Mystery through seminars and conferences, the museum complex will look to the future. Among the sponsored activities will be investigations into rediscovering a personal commitment to Gaia through techniques of meditation, spiritual exercise, alternative medicine, and artist workshops. The center would also support research into environmental remediation and new sources of energy and safe methods of tapping the planet’s gifts.
Eventually we hope to see agriculture return to the Rarian plain, and make the museum a destination of pilgrimage again for the modern world.

*Carl A.P. Ruck is a professor in the Classical Studies department at Boston University

This article has been posted with the permission of the author.

The project is an initiative by the Friends of Eleusis or Φίλοι της Ελευσίνας

Χαριλάου 94 – Ελευσίνα



-Renovación de los Antiguos Misterios-


Por Carl A. P. Ruck*


El antiguo testimonio acerca de la experiencia religiosa ofrecida a miles de peregrinos en el Santuario de la Diosa en la pequeña aldea de Elefsina (Eleusis), aproximadamente diez millas al occidente de la gran ciudad de Atenas, es unánime. El Himno Homérico a Deméter declara que era esencial para el arte de vivir: “Quien sea entre los hombres que deambulan la tierra que haya visto estos misterios es bendecido, pero quien sea que no sea iniciado y no haya recibido su porción del rito, no tendrá la misma suerte que los otros una vez muera y habite en el musgo donde el sol desciende. El rito fue representado anualmente por dos mil años, empezando en la mitad del segundo milenio antes de Cristo, aproximadamente en el mismo lugar, modificado y ampliado sobre el curso del tiempo para acomodar al siempre creciente número de participantes. La construcción del santuario, destruyó el registro arqueológico de la temprana ocupación del sitio, pero es probable que fuera sagrado desde el Neolítico, o antes quizá. El rito, como se practicó a través de los Periodos Clásico y Romano, representa una transición, desde la dominación femenina, hasta un acomodamiento a las tradiciones patriarcales.

En el siglo sexto antes de Cristo, pasó bajo control ateniense y se convirtió en la influencia decisiva que produjo la mentalidad que caracterizó a la Era Clásica, fuente de la subsiguiente civilización europea. Casi toda la gente importante, así como también hombres y mujeres comunes, extranjeros y griegos semejantes de todos los estratos de la sociedad, buscaron la iniciación al menos una vez en su vida. En la Era Romana, el orador y filósofo Cicerón, lo declaró el más grande regalo de Atenas al mundo, el ímpetu esencial para la elevación de la humanidad desde el salvajismo, impartiendo el poder, no sólo para vivir con alegría sino también para morir con mayor esperanza.

El paradigma uniendo vida y muerte era la semilla implantada en la tierra, encomendada a la oscuridad de la tierra, con la expectativa de que retornaría y brotaría, sin lo cual no habría vida aquí, en el reino de arriba. Lo que los iniciados experimentaban era un viaje del espíritu a una realidad en una dimensión paralela, estableciendo caminos de comunicación y derechos de amigable visitación recíproca, entonces aquella vida era alimentada por el acorde o testamento que definía los términos de la relación de la humanidad con Gaia. Era más que una mera metáfora. A los iniciados se les ofrecía la oportunidad de identificarse con los ciclos de la naturaleza en el más profundo nivel de su existencia.

Yo era miembro de un equipo que en los años 70’s buscaba descubrir lo que sucedió realmente en el santuario, porque los iniciados habían jurado silencio y se referían al evento como a un misterio. Yo revisité el tema en los años 90’s y sinteticé nuestros hallazgos e investigación posterior. Cuando le pedí a mi colega, el químico suizo Albert Hoffman, poco antes de su muerte a la edad de 102 años, que aportara un comentario, aunque fuera una sola frase en vista de su fragilidad, escribió: “Sólo una nueva Eleusis ayudaría a la humanidad a sobrevivir la amenazante catástrofe en la naturaleza y la sociedad humana y traer un nuevo periodo de felicidad”.

Elefsina es un lugar particularmente bendecido por la Naturaleza, una fértil llanura encerrada por cordilleras rodeando la Acrópolis. El salón de iniciación fue esculpido desde la piedra de su costado sureño, con similitud arquitectónica a una caverna subterránea, y señalada como sagrada, por su alineamiento con la depresión entre los picos gemelos llamados los “Cuernos” (Kerata) que concluyen la cordillera al oeste. Tal alineación es típica de otros sitios religiosos pelasgos y minoicos y se identificaba el santuario por una metáfora sexual como entrada, acurrucada entre los senos y las piernas abiertas de la Diosa hasta los secretos que yacen dentro de su cuerpo. Estaba aquí en la llanura circundante aquella cebada, la planta de grano que era la vara de la vida, la primera que brotó. El lugar estaba bendecido topográficamente aún más por la isla de Salamina, así como a lo largo de su costa, creando un refugio superlativo casi encerrado de tierra – para barcos en su bahía. La mayoría de la gente conoce de ella por cuenta de la batalla de Salamina, cuando el almirante ateniense a cargo de la flota aliada, usó su conocimiento topográfico a su favor contra las fuerzas vastísimamente superiores del invasor persa Jerjes.

Eleusis fue llamada como Elíseo, espejo de los campos paradisíacos (Los Campos Elíseos), que recibían a los muertos tras su llegada al otro mundo. Era sagrada para la Diosa y su hija, las dos hembras sagradas, la “Madre” y la “Doncella”, que podrían ser nombres atribuidos, después de la revisión patriarcal que estableció el Misterio, como Deméter y Perséfone, aunque más sagradamente, ellas eran sólo las dos diosas sin nombre (tó theó), intercambiables como madre que produjo la hija y la hija que en cambio se vuelve madre.

La esencia masculina para su reproducción era la personificación del dichoso grito de los iniciados mientras caminaban en procesión al lugar de llegada, Iacchus- un juego de palabras sobre la deidad de la posesión extática necesaria para acceder al misterio, Dionisos/Baco, dios del vino y los embriagantes, era idéntico aquí a Hades, señor del inframundo, llamado el “no visto”, que también es el nombre del invisible reino hacia el cual los vivos desaparecen para llegar.

Una tercera hembra ensombrecía el personaje de ambas diosas, la postmenopáusica madre nutricia, quien llevaba el nombre aterrador de Hécate, patrona de la hechicería; pero los tres roles eran intercambiables, dado que la madre era la nodriza de la hija de la hija, y era esta tercera quien unía a los dos sagradas hembras en una triunfante trinidad. El misterio de la semilla renacida era personificado como el hijo nacido de la sagrada trinidad, el cual tenía el título de Misterio de Brimo, el terrible reinado. Él era su hijo, nombrado como ellas, matriarcal, como Brimos, pero tenía otro nombre menos aterrador, en honor a la benevolencia de esta trinidad, como el “triple guerrero”, Triptolemo. Fue a él a quien se le encomendó el arte de vivir y quien sembró el primer cultivo en los campos alrededor, en Rarian.

Era la apaciguada antítesis a los análogos tóxicos de su origen, vida nacida de la muerte. Los iniciados en la noche del gran Misterio se rematerializaban en el salón cavernoso del santuario, tras su viaje espiritual, en el momento de su milagroso nacimiento. Experimentaban el renacer, como él, niño concebido y nacido de la muerte. La orientación de la muerte se volvió positiva a través de la experiencia personal, y el señor Hades fue reconocido como un joven bello de “buen consejo” (Eubouleus) y como fuente de prosperidad (Ploutos) tanto en este reino real como en el próximo.

Estas bendiciones y la prosperidad de la llanura Eleusina fueron también invitación a abusar de sus dones naturales tras la profanación del templo y la suplantación de su religión por el mundo moderno. Es hoy un microcosmos de la destrucción que se ha esparcido alrededor del planeta — la catástrofe que se acerca amenazando la continuidad de la existencia humana. La bahía de Salamina está congestionada con barcos petroleros esperando descargar su carga de petróleo crudo a las refinerías del continente que eructan un aire de contaminada pestilencia. La llanura se ha secado hasta un desierto que soporta poca agricultura. En adición a las refinerías, otras dos industrias procesan las riquezas violadas de la tierra, una fábrica de cemento y una fundidora de hierro. El simbolismo no podría ser más obvio.

Pocas personas visitan ahora el santuario, o conocen el antiguo Misterio. Elefsina no está en el registro de lugares reconocidos como sitio de herencia mundial, aunque fue centro de una religión practicada por dos milenios. El inadecuado museo data del siglo 19 y varios de sus tesoros han sido sustituidos por réplicas. Un esfuerzo está en proceso para mejorar la situación. La superautopista a Corinto ahora bordea el sitio y gobiernos locales progresistas han trabajado para restaurar la aldea, con calles alrededor del santuario convertidas en centros comerciales. La costa está plantada de parques y el mar está de nuevo limpio, lo suficiente para nadar. Una larga área de arruinadas y abandonadas fábricas del siglo diecinueve, adyacentes al santuario y bajo el presente museo, han sido convertidas en un centro para talleres y galerías para la exhibición de arte y representaciones teatrales.

Apoyamos el lema para el empeño: “El futuro empieza aquí”. Como el lugar más profanado, por el abuso a Gaia, proponemos que Elefsina se vuelva núcleo y centro mundial para la renegociación del acuerdo de la humanidad con su planeta Tierra. Con este fin, buscamos el reconocimiento de la aldea y sus restos arqueológicos como lugar de patrimonio mundial y solicitamos financiación de donantes griegos e internacionales para construir un nuevo edificio para el museo, incorporando el área y algunas ruinas industriales abandonadas que componen ahora el centro de arte. El simbolismo es simple.

No proponemos restaurar una religión difunta, o reversar el curso del tiempo, sino empezar de nuevo, con un nuevo contrato con Gaia. Para este fin, las refinerías existentes, la fundidora y la fábrica de cemento no pueden ser removidas, dado que simplemente reaparecerían en otro sitio. Como en la antigüedad, dependemos de la generosidad de Gaia para la prosperidad.

El edificio del museo sería multifuncional. Uno de sus deberes sería investigar formas de mitigar los efectos nocivos de la explotación de los recursos naturales. Las construcciones industriales son realmente obras de extraordinaria complejidad e ingenio. En la nueva Elefsina, ellas aprenderán a operar limpiamente, y rodeadas por parques pueden ser vistas como monumentos, testimonio escultural gigantesco, funcionando eficiente y bellamente, como sus modernos diseñadores la concibieron. De forma análoga, la ciudad mexicana de Monterrey orgullosamente incorpora sus fábricas en desuso del siglo diecinueve hacia su identidad cultural como obras de arte.

En adición a la búsqueda más a fondo en el pasado y en el estudio de los Misterios Eleusinos a través de seminarios y conferencias, el edificio del museo mirará hacia el futuro. Entre las actividades financiadas habrá investigaciones para descubrir un compromiso personal con Gaia a través de técnicas de meditación, ejercicios espirituales, medicina alternativa y talleres artísticos. El centro también apoyaría la investigación en el mejoramiento ambiental y nuevos recursos de energía y métodos no nocivos de intervenir los dones del planeta.

Eventualmente esperamos ver retornar la agricultura a la llanura de Rarian, y hacer del museo de nuevo un destino de peregrinaje, para el mundo moderno.


*Carl A. P. Ruck es profesor en el departamento de Estudios Clásicos de la Universidad de Boston, Estados Unidos.

(Traducción de Arturo Fuentes)


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